L'arbre chêne-liège

L'arbre chêne-liège

Publié le : 20/02/2020 - Catégories : Le liège: matière naturelle Exceptionnelle !

Le chêne-liège est la seule espèce végétale capable de produire du liège de manière durable et de la plus haute qualité, ce qui donne naissance à une industrie unique au monde, vitale pour le maintien du Montado et la préservation de la flore et de la faune. C'est un arbre à l'écorce volumineuse et au tissu subéreux (le liège) ; il a un feuillage vert toute l'année, et peut atteindre jusqu'à 10 à 15 mètres de hauteur à l'âge adulte. Il a une bonne longévité et une énorme capacité de régénération.

Un arbre très spécial

C'est une espèce typique de la région de la Méditerranée occidentale et peut vivre, en moyenne, 200 ans, malgré le dépouillement qui se fait au cours de sa vie : plus de quinze en tout, avec au moins neuf ans entre chaque dépouillement. C'est un arbre à feuilles persistantes, qui fait de la photosynthèse plus longtemps que les arbres à feuilles caduques, qui perdent leurs feuilles en hiver. Les chênes-lièges ont des feuilles qui réagissent à la sécheresse, avec des pores qui se ferment pour réduire la perte d'eau par transpiration par temps sec.

L'espèce de chêne-liège est bien adaptée au climat méditerranéen, qui se caractérise par des étés secs et des hivers frais, avec des températures comprises entre -5ºC et 40ºC -, avec des précipitations annuelles minimales de 400 mm et maximales de 1700 mm. Elle pousse dans des sols dont le pH se situe entre 4,8 et 7,0.

Caractéristiques particulières

Le chêne-liège est également connu sous le nom de Quercus suber L. car il appartient à la famille des chênes, faisant partie d'un sous-groupe qui comprend des espèces d'origine européenne et asiatique - le groupe Cerris. L'une des caractéristiques les plus intéressantes du chêne-liège est son écorce extérieure homogène, formée par un tissu imperméable et élastique aux propriétés d'isolation thermique : le liège. Le processus d'addition annuelle des anneaux de liège est le résultat de l'activité d'un ensemble de cellules appelé phellogène. L'homogénéité du liège est due au fait que le phellogène du chêne-liège reste actif tout au long de la vie de l'arbre. Cette situation est différente de celle des autres arbres, où le phellogène est discontinu et a une courte durée annuelle. Le liège peut être enlevé sans endommager l'arbre, ce qui permet à celui-ci de se régénérer.

Rien n'est gaspillé dans le chêne-liège. Son fruit, le gland, est utilisé pour la propagation par l'arbre lui-même, comme nourriture pour certaines espèces d'animaux et pour la production d'huile de cuisine. Les feuilles sont utilisées comme engrais naturel et comme fourrage. Le bois de chauffage et le charbon de bois sont des matériaux qui résultent de la taille. Les acides naturels présents dans le bois de chêne-liège sont utilisés dans les produits de beauté et les produits chimiques.

Faits peu connus

Le chêne-liège est un patrimoine national du Portugal. Il est légalement protégé depuis le Moyen Age, époque à laquelle il était interdit de l'abattre. Le chêne-liège est devenu l'arbre national du Portugal en décembre 2011. Ce fut par décision unanime de l'Assemblée de la République, après la présentation d'un projet de résolution, soutenu par une pétition qui a recueilli plus de 2 000 signatures. L'importance du rôle du chêne-liège, qui donne beaucoup et demande peu, a donc été reconnue et valorisée par le Parlement portugais.

Pour commémorer le premier anniversaire de l'élévation du statut du chêne-liège au rang d'arbre national du Portugal, un spécimen de l'arbre a été planté dans les jardins de l'Assemblée de la République - parrainé par le romancier portugais José Luís Peixoto. Pour célébrer le troisième anniversaire, trois chênes-lièges ont été plantés dans un jardin de Lourosa/Santa Maria de Lamas, cette fois-ci parrainé par le photographe de mode Frederico Martins.

Le chêne-liège est considéré par le WWF comme l'une des espèces les plus menacées et les plus emblématiques du Portugal.

En 2018, le chêne-liège connu sous le nom de "Whistler Tree", à Águas de Moura, Palmela, a été élu arbre européen de l'année.

Protection de l'espèce

Au Portugal, la législation nationale et régionale protège les Montados et interdit l'abattage non autorisé des arbres. Les chênes-lièges ne peuvent être abattus que s'ils sont morts ou malades, et même dans ce cas, uniquement avec l'autorisation écrite des autorités.

La législation impose de lourdes amendes en cas de dommages ou de mauvaise gestion des arbres et fixe des règles strictes pour la récolte et l'entretien des arbres. Ces règles stipulent, par exemple, qu'un jeune arbre ne peut être dépouillé que lorsqu'il atteint au moins 25 ans et qu'il mesure au moins 70 cm de diamètre et 130 cm de hauteur. Une autre règle est que l'écorce de liège ne peut être enlevée au-dessus d'une hauteur égale à deux fois le périmètre du tronc lors du premier enlèvement, ou pas plus de trois fois, pour un arbre mature en pleine production. Il est également interdit d'enlever le liège des branches des arbres, si celles-ci ont un diamètre inférieur à 70 cm. Dans tous les cas, il est absolument interdit de récolter le liège à des intervalles de moins de neuf ans (même si un arbre individuel est prêt à être récolté avant cette période). Il existe des lois régissant le travail du sol autour des arbres, l'élagage correct et l'établissement d'amendes pour négligence et mauvaise gestion.

L'écorce du chêne-liège

arbre chêne-liège

Le liège est l'écorce du chêne-liège. C'est un tissu végétal appelé phellem en botanique. Il fait partie du système péridermique (peau) qui recouvre la tige et le tronc de l'arbre. C'est un matériau 100% naturel, recyclable, réutilisable et renouvelable. Il possède des qualités uniques et incomparables qu'aucun ingénieur humain n'a réussi à imiter ou à améliorer.

Comment se forme le chêne-liège ?

Le processus d'addition annuelle des anneaux de liège est le résultat de l'activité d'un ensemble de cellules souches - le phellogène. L'homogénéité du liège est le résultat de l'activité du phellogène du chêne-liège tout au long de la vie de la plante. La particularité de l'écorce du chêne-liège est que la couche extérieure est composée de cellules subérisées, formant un tissu élastique, imperméable, homogène et bien isolé thermiquement.

Lorsque le liège est récolté, à la fin du printemps ou en été (de mi-mai à mi-août environ), il est essentiel que le phellogène soit actif et qu'il continue à se diviser ; pour cela, l'arbre doit être en bonne condition hydrique, et le temps doit être adapté (s'il y a du vent ou de la pluie, le liège ne peut pas être récolté). C'est seulement dans ces conditions que le liège peut être retiré sans endommager l'arbre. Après l'extraction, le phellogène sec qui se trouve en dessous forme une nouvelle couche de phellogène. Il n'est pas nécessaire de couper l'arbre pour enlever le liège.

Plus de 200 000 tonnes de liège sont produites chaque année dans le monde. Dans ce domaine, le Portugal et l'Espagne sont clairement en tête en termes de superficie de forêts de chêne-liège, représentant à eux deux plus des trois quarts de la production mondiale de liège. Le Portugal reste le premier producteur mondial de liège, avec une production annuelle moyenne de plus de 100 000 tonnes.

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